La « main de Dieu » vue dans l’espace

Les astronomes de l'ESO ont observé une "main de Dieu" dans l'espace. Un phénomène rare mais connu des scientifiques depuis 1976.

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2004
La main de Dieu repérée par l'ESO. ©DR

C’est un phénomène rare qu’ont pu observer les astronomes de l’Observatoire européen austral (ESO). Dans la constellation de la Poupe, située à quelques 1300 années-lumière de la Terre, les scientifiques ont photographié ce qu’on appelle une « main de Dieu ». Derrière cette expression biblique se cachent en réalité des globules cométaires. Comme l’expliquent les scientifiques, ce sont « de petits nuages de gaz neutre et de poussière entourés de matière chaude et ionisée [qui] parsèment la Voie Lactée ».

Connu depuis 1976 mais rarement observé, ce phénomène a été découvert grâce au Très grand télescope (VLT) de l’ESO et a été baptisé CG4.

La main de Dieu reste un mystère

« La face avant de CG4, nettement visible sur cette image, évoque la tête d’un monstre – son diamètre est de 1,5 année-lumière », poursuit l’agence. « La queue du globule – qui s’étend bien au-delà des limites inférieures de l’image – avoisine les huit années-lumière. Les standards astronomiques permettent de l’assimiler à un nuage de modestes dimensions » à l’échelle de l’espace.

Bien que connue depuis plusieurs décennies, cette formation reste un mystère. En effet, « la raison pour laquelle CG4 et les autres globules cométaires sont dotés d’une forme si caractéristique fait aujourd’hui encore l’objet de débats au sein de la communauté des astronomes », explique l’ESO qui détaille les deux théories qui s’affrontent. « L’une suppose que les globules cométaires pourraient constituer les vestiges de nébuleuses sphériques dont le contenu matériel a été dispersé sous l’effet d’explosions de supernovae à relative proximité. L’autre théorie envisage la possibilité que la forme des globules cométaires résulte des vents stellaires et du rayonnement ionisant émis par des étoiles chaudes et massives de type OB (…) », explique-t-elle.

Mathilde Bourge