La sonde New Horizons va explorer Pluton

La sonde New Horizons s'est réveillée ce week-end dans la ceinture de Kuiper. A partir de janvier, elle commencera à analyser Pluton et ses lunes.

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Pluton a été déchue de son statut de planète en 2006 ©ShutterStock

Après 4,8 milliards de kilomètres de voyage, New Horizons s’est réveillé aux confins du système solaire. La sonde, envoyée dans l’espace il y a neuf ans par la Nasa, est désormais dans la ceinture de Kuiper, zone au-delà de Neptune composée de milliers de corps de glace. C’est dans cette dans cette dernière région inexplorée de notre système que réside Pluton, la planète déchue que New Horizons s’apprête à explorer.

New Horizons : exploration de Charon et autres lunes de Pluton

La sonde s’est réveillée le 6 décembre à 21h (heure française), mais les ingénieurs n’ont reçu son signal que 4h25 plus tard, le temps que le message traverse notre système à la vitesse de la lumière.

Après une longue hibernation censée préserver les composants de la sonde, les ingénieurs de la NASA vont tester ses instruments et vérifier que tout fonctionne bien. Ils vont également paramétrer l’engin afin qu’il sache quoi faire en approchant de Pluton, qui se trouve actuellement à 260 millions de kilomètres de New Horizons.

Vers janvier 2015, une fois cette distance parcourue, la sonde va commencer à analyser la topologie et la géologie de la planète naine et de Charon, sa lune principale. La sonde analysera également la composition et la structure de l’atmosphère et cartographier la structure et les compositions de la surface. Enfin, elle va aussi se pencher sur les plus petites lunes de Pluton. Vers fin juillet, New Horizons survolera la planète naine à seulement 12 500 km d’altitude. Les premières connaissances sur ce nouveau monde devrait commencer à tomber dès le mois de mai prochain.

Mathilde Bourge